¿Qué es un planeta? Una definición con más dudas que certezas

En pocos días, nuestro sistema solar pasó de tener los clásicos nueve a contar con doce, y finalmente se redujo a sólo ocho planetas; en ambos casos, se difundieron profusas declaraciones y gacetillas de prensa sobre dichas propuestas, que fueron distribuidas irresponsablemente a los medios antes de que se produjera una votación con resultados definitivos.

Según la definición final, aprobada por 424 astrónomos al cierre de la Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional (IAU) que se desarrolló en la ciudad europea de Praga:

(1) Un «planeta» es un cuerpo celeste que (a) está en órbita alrededor del Sol, (b) tiene masa suficiente para que su propia gravedad supere la fuerza de su rigidez interna y asuma un equilibrio hidrostático (es decir, una forma aproximadamente esférica), y (c) ha limpiado la zona circundante a su órbita.

Aquí ya tenemos problemas serios. Por un lado, supuestamente, la intención original de la IAU era llegar a una definición universal de «planeta», lo cual a todas luces ha resultado imposible. ¿Qué sucede si se detecta un planeta extrasolar que cumpla con las condiciones (a) y (b)? En ese caso, definirlo como planeta implicaría detectar si existen otros objetos más pequeños en su cercanía, algo que como  sabemos está más allá de nuestras posibilidades técnicas.Por otro lado, por ejemplo, sabemos que Plutón atraviesa regularmente el interior de la órbita de Neptuno. ¿Acaso esto significa que Neptuno no es un planeta? Según esta nueva definición de la IAU, la respuesta es que no.

Si un objeto con diez veces la masa de Júpiter fuera descubierto en una órbita casi circular, a 5.000 UA del Sol, no podría ser denominado un planeta, ya que no habría limpiado la zona circundante a su órbita. ¡Para lograrlo, un objeto de esa masa necesitaría un período mayor a la edad actual del sistema solar! Por lo tanto, según la nueva definición, se trataría de un planeta ¡enano! ya que obviamente habría alcanzado el equilibrio hidrostático.

Además, la Tierra, Marte, Júpiter y Neptuno, todos ellos tienen numerosos asteroides en sus cercanías. Júpiter, por ejemplo, tiene más de 50.000 asteroides troyanos que lo acompañan a través de su órbita. ¿Acaso esto significa que Júpiter no es un planeta? Nuevamente, según esta nueva definición, la respuesta, bastante poco coherente, es que no.Siguiendo adelante con la definición:

(2) Un «planeta enano» es un cuerpo celeste que (a) está en órbita alrededor del Sol, (b) tiene masa suficiente para que su propia gravedad supere la fuerza de su rigidez interna y asuma un equilibrio hidrostático (es decir, una forma aproximadamente esférica), (c) ha limpiado la zona circundante a su órbita, y (d) no es un satélite.

Evidentemente ni siquiera se pensó en uniformar criterios con ciertos términos de uso común en la astronomía. Por ejemplo, se especifica claramente que un «planeta enano» no es un planeta. ¿Acaso esto significa que el Sol, siendo una estrella enana de tipo espectral G2, no es una estrella? Una vez más, siguiendo esta nueva definición, bastante poco coherente, la respuesta es que no.

Personalmente, me decepcionaron mucho los acontecimientos de los últimos días. En la última jornada de la Asamblea General, luego de negociaciones «secretas», se decidió dejar fuera de la definición a los planetas extrasolares. Por último, se aprobó una definición en la cual no se explica en términos científicos qué significa exactamente «limpiar la zona circundante a la órbita [de un cuerpo celeste]».

Sinceramente, haber creado un comité para que trabaje en este tema durante dos años, y que finalmente no pueda brindar una respuesta medianamente satisfactoria a este problema, de índole meramente semántica, roza lo vergonzoso. ¿Acaso la Unión Astronómica Internacional no es capaz de percibir el daño que toda esta payasada mediática ha causado a la credibilidad de esta ciencia entre el público en general?

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